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Células Madre: La esperanza de una vida mejor

Investigadores del Hospital de Niños de Boston y de la Universidad Rockefeller recibió durante 2009 un guiño por parte de la administración Obama para avanzar en los estudios e investigación con células madre embrionarias. Los estudios pendientes por $21 millones no podían comenzar hasta que el Instituto Nacional de Salud (NIH) determinara cuáles de las cientos de cepas ya creadas (a partir de embriones sobrantes de tratamientos de fertilidad) son adecuadas desde el punto de vista ético. Por supuesto que esta aprobación no tardó en llegar y los investigadores ya están utilizándolas en proyectos que incluyen trabajos para poder reparar en el futuro el tejido cardíaco y para hacer crecer nuevas células cerebrales. Conozcamos un poco mejor a George Q. Daley, director del Harvard Medical School del Hospital de Niños de Boston, quien nos acerca un poco de actualidad sobre el tema.


Todos los seres vivos están formados por células y todas las células del organismo tienen exactamente la misma información genética. Sin embargo, no todas se comportan igual y algunas de ellas tienen todavía la capacidad de generar nuevos tejidos y hasta nuevos órganos, como si fueran células de un embrión en gestación. A estas células se las conoce como células madre.

El doctor George Q. Daley, referente internacional en el campo de las investigaciones con células madre, ha logrado importantes avances científicos que figuran en una larga lista de destacadas revistas científicas. En 2003, la revista Science citó a uno de sus trabajos como uno de los “diez grandes avances”. A partir de células madres embrionarias de ratón logró producir precursores de espermatozoides, un avance que permite, entre otras cosas, estudiar aspectos relacionados con la infertilidad. En 2008, la misma publicación científica señaló como “gran avance del año” a una investigación sobre la cual logró producir un tipo de células madre a partir de células adultas de la piel.


La posibilidad de obtener espermatozoides u óvulos a partir de células madre, es una esperanza de vida muy concreta

George Daley cree que hay muchas personas que esperan que se pueda aprender a hacer gametos funcionales, esto es, espermatozoides u óvulos a partir de células madre. Esto podría darle la esperanza a parejas que son infértiles y que no pueden producir sus propios gametos. Vale recordar que el gameto es una célula germinal madura y funcional que contiene el número haploide (23) de cromosomas de la célula somática. Los gametos provenientes de sexos opuestos (óvulo y espermatozoide) se fusionan para formar el cigoto. Esto es algo que Daley estima que puede suceder pero en largo plazo. Por ahora, estas investigaciones ayudan a responder preguntas sobre cuáles genes contribuyen a la formación y a la función de las células germinales. Esto es un cuestionamiento interesante desde el punto de vista biológico. Se sabe que ciertos genes defectuosos contribuyen a que algunos hombres sean incapaces de producir espermatozoides, así que entendiendo la relación entre genes y la célula, se podrá responder preguntas básicas y también comenzar a comprender estos desórdenes.

Uno de los trabajos destacados que se le conocen a George Daley incluye la utilización de células adultas de piel para convertirlas en células madre en una placa de Petri (caja de cristal o de plástico en la que se dispone un medio de cultivo para hacer crecer bacterias u hongos). Para realizar este experimento, se aplica una pequeña dosis de anestesia local, se realiza una biopsia de la piel tomada (en este caso, un brazo) y agregando determinados genes se pueden convertir células de la piel en un equivalente de lo que serían células madre embrionarias. En algunos aspectos, el empleo de células madre obtenidas por reprogramación evita cierta controversia ya que un amplio sector de la sociedad no ve con buenos ojos el uso de células madre de origen embrionario.


El Doctor George Daley en su laboratorio

Las líneas investigativas principales del Doctor George Daley se encuentran orientadas en la actualidad, por ejemplo, a estudiar la inmunodeficiencia genética, es decir, cuando un niño nace sin sistema inmunológico y, por lo tanto, sufre constantes infecciones. Otra de las áreas de su interés laboral apunta a las fallas genéticas asociadas con la médula ósea. También tiene espacio y lugar para trabajar sobre enfermedades de la sangre ya que cuando el sistema sanguíneo de un niño falla, se vuelve anémico. Una de estas enfermedades es conocida como talasemia, en la que los glóbulos rojos son deficientes y no poseen la capacidad de llevar oxígeno en cantidades suficientes a través del organismo. Algunos de estos estudios se han ensayado en ratones, reparando los defectos en los genes de las células madre y, una vez completado este ciclo, readministrarlas con fines de reparación. Por supuesto que los resultados han sido interesantes, pero es necesario seguir investigando aún más.


Obtención de células madre

Daley está convencido de que se está aprendiendo mucho acerca de cómo se forman los tejidos, sobre la relación que existe entre los defectos genéticos y los defectos de desarrollo de una persona y estima que estos estudios brindarán profundos conocimientos sobre la biología y las enfermedades. A sabiendas de que este tipo de investigaciones básicas enseñarán a los científicos del mundo a utilizar las células madre como medicina para tratar enfermedades, Daley es muy prudente y humilde afirmando que para eso se necesitará mucho tiempo. Y un claro ejemplo de esto fue el momento en que se logró obtener la secuencia del genoma humano. A partir de allí se comenzó a fabular con las promesas de curar todas las enfermedades genéticas en muy corto tiempo. Sin embargo, nada de esto se ha visto aún. En todo caso, la secuenciación del genoma constituye una plataforma de investigación para toda la biología moderna. Del mismo modo, las células madre también tienen un enorme potencial como punto de partida hacia desarrollos curativos increíbles hasta el día de hoy.


Diferentes formas de obtener células madre

Es una forma de estudiar y pensar la relación entre las células, los tejidos y los órganos. Incluso si no revolucionan el modo en que se tratan las enfermedades en términos de terapia celular, de todas formas será todavía una invalorable y fundamental plataforma de investigación que transformará sin duda alguna a la medicina. De acuerdo a las fuentes, hasta hace poco tiempo existían sólo dos tipos de células madre: las de origen embrionario, que generan un fuerte debate ético y social y, por otro lado, las denominadas adultas que se desarrollan en algunos órganos como la médula ósea, la piel, el hígado y en regiones del sistema nervioso central de una persona adulta.

En teoría, se pueden cultivar células madres en un laboratorio dentro de placas, con los nutrientes que hagan falta y a partir de allí obtener células del páncreas, de los pulmones, de la sangre o del corazón y hasta neuronas u otro tipo de células para tratar enfermedades de diversos tipos. La realidad indica que aún falta bastante tiempo y esfuerzo de instigación para que esta potencial aplicación terapéutica llegue a ser una realidad clínica.


Células madre Pluripotentes

Un nuevo tipo de célula madre conocida como “pluripotente” (célula iPS), capaz de transformarse en 220 tipos diferentes de células del cuerpo humano, es una preocupación para George Daley y otros científicos abocados a la investigación de estas revolucionarias técnicas que podrían, esbozando una metáfora, volver atrás el reloj biológico del organismo. Esta preocupación está sustentada básicamente por los riesgos que exponen a los pacientes a mutaciones o generación de tumores y la cuestión de que si las células iPS son realmente equivalentes a las células madre embrionarias o no. Por lo pronto, la reprogramación de células adultas en células madre pluripotentes inducidas (células iPS) ha sido uno de los descubrimientos más elogiado en la ciencia de células madre a fines de 2009 y, mientras tanto, mentes brillantes como la de George Daley avanzan a paso firme en pos de una mejor calidad de vida de la gente y bregando por un mundo mejor. No dejes de visitar su sitio Web y conocer un poco más sobre este luchador “de” y “por” nuestras vidas.

Sitio Web: George Q.Daley

Nuevos éxitos terapéuticos de las células madre adultas


Los resultados terapéuticos obtenidos con células madre adultas abren una puerta a la esperanza en casos como el del fallecido actor Christopher Reeve, protagonista de Supermán

Nuevos éxitos terapéuticos de las células madre adultas Consiguen regenerar huesos con células estaminales de la médula ósea, una mujer paralítica logra andar tras implantarle en la espina dorsal células del cordón umbilical, también útil en casos de leucemia adulta, y científicos de varios países reconocen la eficacia de estos tratamientos frente a los estériles estudios con células embrionarias. La comunidad científica internacional empieza a reconocer públicamente la eficacia de los tratamientos terapéuticos realizados con células madre procedentes de adultos frente a los nulos resultados que, hasta ahora, han conseguido las investigaciones que obtienen células estaminales destruyendo embriones.

Tres nuevos éxitos vienen a sumarse a los ya conseguidos en los últimos 2 años en intervenciones clínicas: Científicos catalanes han sido los primeros en el mundo en conseguir regenerar huesos a partir de células madre adultas del mismo paciente. En Corea, una mujer paralítica logra andar de nuevo después de ser sometida a una reparación de su espina dorsal con células estaminales extraídas de la sangre de cordón umbilical. Y, también gracias a la sangre de cordón umbilical, dos estudios paralelos consiguen demostrar que este tipo de células madre es útil para tratar la leucemia adulta.

Reconocimiento internacional

En un simposio internacional sobre Medicina Regenerativa, celebrado en Madrid y organizado por la Fundación Ramón Areces, científicos de primera línea procedentes de Estados Unidos y Europa han destacado el éxito terapéutico de las células estaminales procedentes de adultos frente a los estériles resultados obtenidos mediante la manipulación de embriones que acaban destruidos. “Nuestro país podría ser líder en investigaciones con células madre adultas, como lo es ya en trasplantes, si se apoyan ensayos clínicos que están controlados”, han manifestado los expertos españoles presentes en el simposio.

Manuel de Santiago, coordinador del encuentro y miembro de la Asociación Española de Bioética y Ética Médica, ha señalado la importancia de este tipo de células procedentes de adultos frente a las embrionarias, dado que muestran “un abordaje terapéutico sencillo” muy alejado de las dificultades que generan las que proceden de embriones. “Ofrecen grandes expectativas para la ciencia biomédica y son respetuosas con las exigencias éticas”, ha asegurado De Santiago, quien considera además que no se les están dando la significación que deberían tener.

La directora del Instituto de Células Madre de la Universidad de Minnesota, Catherine Verfaille, ha explicado que “con las células embrionarias en seis semanas han surgido tumores en los experimentos con ratones, y con las adultas no ha ocurrido en más de dos años”. Otros científicos presentes en el encuentro coinciden con Verfaille y constatan que, debido a su alto riesgo, aún no hay ensayos clínicos con células embrionarias”. La experta augura, además, que “quizá en 20 años sólo se utilicen clínicamente las adultas”.

Regeneración de huesos

El equipo de médicos catalanes que ha conseguido regenerar huesos con la ayuda de células madre extraídas del propio paciente ya ha tratado a 5 pacientes con fracturas óseas mal consolidadas. En todos los pacientes tratados se ha obtenido una recuperación completa.

El proceso implica la extracción de un poco de médula del hueso de la pelvis, donde se localizan las células madre. Mediante una punción, el material extraído se somete a un proceso de expansión de células y se seleccionan las que se pondrán en cultivo durante 12 días. Las células madre obtenidas se mezclan con un material sólido y se implantan al paciente. A partir de aquí, se inicia un proceso de regeneración que dura entre 4 y 6 semanas.

Volver a caminar

Como espectacular se puede calificar el caso de la mujer surcoreana paralítica desde hace 20 años, a consecuencia de un accidente, que ha sido sometida a una intervención de reparación de su espina dorsal, mediante células madre extraídas de sangre de cordón umbilical, y que le ha permitido volver a caminar de nuevo.

Los científicos de la escuela médica de la Universidad Chosun, en la ciudad de Kwangju, aseguran que el caso de Hwang Mi-soon, de 37 años, es el primero publicado en el mundo en el que un paciente con daños en la espina dorsal ha sido tratado con éxito con células madre procedentes de sangre de cordón umbilical. La investigación ha demostrado que las células madre pueden desarrollarse reemplazando a las células dañadas en órganos o partes del cuerpo.

Curar leucemias

Dos estudios más vienen a confirmar que la sangre del cordón umbilical también puede ser útil en los tratamientos de leucemia adulta, como alternativa al trasplante de médula ósea que, además, no siempre es compatible. La última edición de The New England Journal of Medicine publica un estudio realizado por un equipo de investigadores que forman el llamado Grupo de Trasplante de Sangre y Médula Europeo y del Registro Netcoord, en el que también participan científicos españoles, que demuestra la efectividad de las células madre obtenidas del cordón umbilical.

La investigación se ha realizado con 682 enfermos adultos de leucemia, que recibieron un implante de progenitoras hematopoyéticas de un donante no emparentado, aunque compatible. 98 procedían de sangre de cordón umbilical y 584 de médula ósea. El resultado ha mostrado que no se produjeron diferencias en cuanto a rechazo, mortalidad tras la intervención y tiempo que permanecieron sin recaer entre ambos grupos.

En la segunda investigación, dirigida por Mary J. Laughlin, del Hospital Universitario estadounidense de Cleveland, en Ohio, los autores compararon los beneficios del uso de células madre en el mismo tipo de enfermos, analizando los resultados cuando las células del cordón umbilical y las de médula ósea eran menos compatibles. Los datos coinciden con los del primer estudio.

Los dos artículos son avalados en la prestigiosa revista médica por un editorial firmado por el científico español Miguel Ángel Sanz, jefe de Hematología y de la Unidad de Trasplante de Médula del Hospital La Fe de Valencia, en el que afirma que “es realista anticipar que los resultados obtenidos con los implantes de células de cordón en pacientes con cánceres hematológicos van a contribuir a extender más su uso en los próximos años”.

Confusión y falsas expectativas

A la vista de los resultados terapéuticos que está demostrando el uso de células madre adultas cabe resaltar, como han manifestado también los científicos coreanos, que este tipo de procesos ayudaría a superar la disputa ética que existe sobre el controvertido uso de células madre embrionarias. Una línea de investigación defendida por numerosos científicos, determinadas industrias de biotecnología y algunas personalidades públicas, como es el caso del fallecido actor Christopher Reeve, que invirtió tiempo y dinero en fomentar la investigación con embriones. Y unos estudios que, como en el caso de España, son también fomentados y subvencionados desde las administraciones públicas.

Al mismo tiempo, la mayoría de medios de comunicación siguen aireando la investigación con células madre embrionarias y silenciando o haciéndose un discreto eco de los estudios con células adultas, una dinámica que va perdiendo fuerza a la vista de los resultados. En ocasiones, los medios confunden a la opinión pública al exponer como éxito de las células estaminales embrionarias lo que son investigaciones o intervenciones llevadas a cabo con células madre extraídas del cuerpo del propio paciente o de cordón umbilical. Hay que insistir en que este tipo de actitudes e informaciones tan sólo consiguen crear falsas expectativas entre el colectivo de pacientes con enfermedades degenerativas y entre sus familiares.

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